.entry-category { display: none; }

ONAK Interview - Startup Summer

Het begon drie jaar geleden met het vouwen van papieren bootjes. Otto Van De Steene vroeg zich af of het kon: een opvouwbare boot waarmee je overal kan varen. Otto en zijn kano partner Thomas Weyn waren net hun vaste ligplaats kwijt en op zoek naar een alternatief, want een kano stockeer je niet zomaar. Zo groeide het idee van de opvouwbare kano met als voorwaarde dat deze alle vaarkwaliteiten van een klassieke kano bezat. Hij moest zeker sterk genoeg zijn om over rotsen of tegen de kant aan te schuren. Er bestonden alternatieven op de markt maar deze waren ofwel sterk genoeg maar zeer duur en zwaar, ofwel moest de kano inboeten aan kwaliteit. Dat kon beter.

Thomas en Otto begonnen te experimenteren met verschillende materialen. Het was zeker niet evident om de samenstelling goed te krijgen. Ze kozen voor de ontwikkeling van een nieuw soort materiaal dat een honingraatstructuur combineert met het extreem sterke ‘Curv’. 
Deze innovatie maakt ONAK heel uniek. Het materiaal is even sterk als dat van een gewone kano, want hij heeft een vergelijkbare vorm én is onzinkbaar. De stijfheid is hierbij essentieel. Een rubberen kano is niet stijf waardoor je veel energie verliest bij het pedellen. Het opvouwbare component van de ONAK elimineert onmiddellijk het opslag probleem. Een ONAK is daarenboven nog eens heel licht en gemakkelijk te transporteren. 

Dat laatste was een tweede belangrijk element in de ontwikkeling. Vroeger kon je enkel kano varen waar je auto geparkeerd stond of moest je opgehaald worden op het einde van je route. Een ONAK vouw je op waarna je gewoon met het openbaar vervoer terug naar huis keert. In Kopenhagen werd de ONAK zelfs met een cargo bike vervoerd. 

Een fantastisch product, zo te horen, maar wie zijn hun klanten? Niet iedereen is gebeten door de outdoor microbe. Ook daar heeft het duo goed over nagedacht. Ze mikken op urban exploring. Mensen die na een drukke werkdag tot rust willen komen door een tochtje in hun ONAK. “Je hoeft geen kilometers te rijden om een natuurbeleving te hebben”, zegt Van De Steene. “Ook tijdens een tochtje op de binnenwateren in Gent zie je een reiger vissen in de Leie. De kwaliteit van het rivierwater in de grote Europese steden verbetert jaar na jaar. Natuurbeleving kan nu gewoon in de stad.” Tot rust komen op het water in een drukke stad, het lijkt wel de nieuwe yoga.

Hun doelpubliek bestaat dus uit stadsmensen die nog niet weten dat varen in een kano niet alleen leuk maar vooral ontspannend is. Hoe bereik je die mensen? ONAK gaat werken met het principe van ambassadeurs. In een kano kan je gemakkelijk mensen meenemen en leren varen doe je in een wip. Op die manier willen ze potentiële klanten kanovaren laten ontdekken. Sociale media zijn hun belangrijkste partner in het hele marketing verhaal. Nu al worden ONAK filmpjes en foto’s massaal gedeeld. Hun Instagram account heeft volgers over de hele wereld. Allemaal mensen die wachten op de lancering om het zelf te kunnen vouwen en varen. Een heuse ONAK community uitbouwen, dat is het ultieme doel.
Stap één richting deze community is onlangs gezet met de start van hun Kickstart campagne. Ze hopen via deze weg extra funding op te halen om de productie op gang te brengen, maar vooral ook de markt te testen. Ga zeker eens kijken bij Kickstarter en misschien ben jij binnenkort een trotse ONAK bezitter!

ONAK kiest duidelijk niet de weg van de gigantische distributeurs en retailers. Dat is bewust. De grote bedrijven missen letterlijk de boot van de innovatie. Toch wel een vaak gehoorde stelling in de startup wereld. “Het klinkt absurd in een groot bedrijf heb je een 9 to 5 en daarnaast de absolute vrijheid. Nu zijn we 100% van onze tijd met ONAK bezig maar hebben we het gevoel van meer vrij te zijn”, klinkt het bij de mannen. Vrij om hun grenzen te leren kennen, te innoveren en hun eigen koers te varen.

De koers is die van een sterke digitale strategie om klanten te bereiken. “Hierdoor kunnen we beter op maat werken”, zegt Weyn. Customizing van de ONAK boten hoort bij hun plan. Hun ambassadeurs krijgen een gepersonaliseerde boot en een extraatje als ze klanten aanbrengen. Opnieuw hoor je hier de focus op de community en de drang om zichzelf te onderscheiden van de grote bedrijven.
Dit is ook hun droom: een outdoor brand voor mensen die geen tijd hebben voor avonturen buiten de stad. Het gaat van nieuwe types kano’s over betere pedels tot zelfs een innovatie in rugzakken. We houden ze in de gaten, dat team van ONAK

-Tekst: Kim Cnudde