SuitCase - Startup Summer

SuitCase won in oktober De Vitesse Awards 2016 in Vitesse 3. Dit interview werd eerder opgenomen.

Mannen die niet graag winkelen, er geen tijd voor hebben, of gewoonweg geen idee hebben wat ze moeten aantrekken. Dat klinkt als een veel voorkomend probleem. SuitCase biedt de oplossing.

Je maakt een account aan op hun website en beantwoordt een aantal vragen over je stijl, je favoriete merken en je maten. Enkele dagen nadien krijg je een telefoontje van je persoonlijke stijladviseur. Een eigen Jani, zeg maar, die je een aantal bijkomende vragen stelt bij wijze van intake. Later krijg je de perfecte outfits binnen jouw smaak en budget kosteloos aan de deur geleverd. De kledij wordt ook mooi geprestyled met bijvoorbeeld een dichtgeknoopt hemd en een trui met blazer erover. Op een bijgeleverd kaartje staat waarom jouw stijladviseur precies deze outfits voor jou uitkoos. Daarna krijg je 7 dagen beslissingstijd om de stukken die jou aanspreken te houden. De kledij die niet in de smaak valt stuur je gewoon terug. Je betaalt enkel voor wat je bijhoudt, aan dezelfde prijzen die in reguliere winkels hanteren.

Wat een idee! En een gat in de markt, zo lijkt wel, want we kennen allemaal de man die noodgedwongen en ongeïnteresseerd op zaterdagmiddag achter zijn vrouw aansloft door de winkelstraten.

Het idee groeide bij founder Anthony De Wit toen zijn baas opmerkte dat hij er te casual gekleed bij liep. Hij werkte voor een consultancy bedrijf en kreeg te horen dat hij er moest uitzien alsof hij het geld waard was. De huidige kanalen boden geen oplossing. Winkelen vond hij als proces niet tof en online shoppen was te tijdrovend. Komt er nog bij dat hij geen idee had welke stijl hij zich moest aanmeten. Hij wou online kunnen shoppen zonder veel tijd te verliezen en gelijktijdig relevante tips krijgen voor een juiste outfit. Zijn onderzoek naar bestaande concepten ging van start. In Amerika bestond een soort SuitCase dat naar drie jaar failliet ging, maar na overname toch een vliegende heropstart kende. Er was dus een markt voor zijn idee en als voordeel kon hij leren van de fouten van een ander. “Mijn eerste hindernis was de verkoper van de merken overtuigen van het concept”, vertelt De Wit, “Het is een ouderwetse sector en de verkoper is heel kritisch op welke manier zijn product zal verkocht worden. Het werd een proces van lang onderhandelen.” Nu is SuitCase al een drietal jaar actief en helemaal rendabel. De klanten zijn ook blijvers. De persoonlijke stijladviseur die jouw aanspreekpunt is en je begeleidt bij alle volgende aankopen, blijkt de grootste succesfactor.
Helaas voor vrouwen die niet graag shoppen en nood hebben aan een persoonlijke stijladviseur, SuitCase bedient tot op vandaag enkel mannen.

Initieel begonnen de founders op een kleine zolder, maar die werd al snel te klein, waardoor uitgewijken naar een pand in het centrum van Antwerpen noodzakelijk werd. In hetzelfde gebouw als hun investeerders geniet SuitCase nu een volledige verdieping. De onderneming had de luxe om te kiezen uit een aantal investeerders, trouwens. Ze kozen uiteindelijk voor diegene met de meeste fit. “Niet te snel ja zeggen”, raadt De Wit aan, “Een investeerder is een belangrijk persoon waar je waarschijnlijk nog lang mee moet samenwerken. Een goede verstandhouding is belangrijk”. Hoe overtuigden ze die investeerders? “Zelf enthousiast zijn over je product! Investeerders houden van de combinatie: een probleem oplossen, een vraag van de markt dichten en een enthousiast managementteam vormen,” vertelt De Wit.

Hij heeft zelf zijn idee lang laten rijpen, een deftig marktonderzoek gedaan en de markt ook getest. Daarna heeft hij met SuitCase meegedaan aan een ondernemerswedstrijd. Ze wonnen niet, maar er zat wel iemand in de jury die hen financieel wou helpen. En zo ging de bal aan het rollen.

Tegenwoordig rijzen de incubatoren als paddenstoelen uit de grond. Elk hebben ze dikwijls hun eigen stappenplan. De Wit is er echter niet van overtuigd dat elke startup nood heeft aan dezelfde stappen of evolueert aan dezelfde snelheid. "Incubators kunnen je bijstaan met wijze raad en je een noodzakelijk netwerk aanbieden, de rest moet je zelf doen met vallen en opstaan". Ook De Wit zou zaken anders aanpakken als hij nu opnieuw zou moeten beginnen.

Iedereen kan volgens hem ondernemen zolang er maar een juiste drijfveer is. Zo vlug mogelijk rijk worden is dat zeker niet. Een probleem oplossen en actie durven nemen zijn dat wel.

De Wit heeft zijn job bij een multinational opgezegd om in een startup op te richten. “Ja, ik had zekerheid, een groeps- en hospitalisatieverzekering en een job met aanzien. Ik heb getwijfeld om dat allemaal achter te laten, maar de goesting om iets te veranderen is dikwijls een goede katalysator om aan de slag te gaan met je idee. Nu kan ik zelf beslissingen nemen, de juiste richting kiezen en af en toe een gok wagen voor eigen rekening.”

Sinds enkele maanden is hij niet meer operationeel actief binnen SuitCase. Hij vult zijn dagen met lesgeven, het begeleiden van startups, hun investeringsplannen rond krijgen en hen behoeden voor fouten die hij zelf ook gemaakt heeft. Wie weet stapt hij ooit in één van deze startups als hij potentieel ziet, affiniteit heeft met wat ze doen en een fit heeft met de founders.

Zijn academische achtergrond in combinatie met de ervaring van een eigen startup is essentieel om hen nu te kunnen coachen, vindt hij.

Als laatste wil De Wit nog even wat wijze raad kwijt. “Het is gemakkelijker om een bestaand idee beter te maken dan iets volledig nieuws in de markt te zetten. Kijk maar naar Coolblue, die online retail een heel nieuw gezicht geeft zonder de kern te veranderen. En luister naar de feedback die je krijgt! Begrijp het probleem, dat kan je soms niet alleen."

Tekst: Kim Cnudde